Automatización en Laboratorios de Microbiología de Alimentos

Puntos claves

  • La automatización puede proporcionar significativos ahorros en tiempo y costos, especialmente para los laboratorios más grandes.
  • El talento humano altamente calificado es liberado de tareas manuales rutinarias y repetitivas de interpretación de resultados, servicio al cliente y actividades de gestión.
  • La automatización reduce la probabilidad de aparición del error humano lo que conlleva a la obtención de resultados más confiables y precisos.

Muestreador_de_aire_Awel_InernationalActualmente, el proceso productivo manual, no es el procedimiento seleccionado más frecuentemente para alcanzar la máxima eficiencia en la industria del siglo XXI; sin embargo, el análisis microbiológico basado en métodos de cultivos tradicionales, resulta ser un proceso laborioso que implica el desarrollo de complejas maniobras por parte del operario y por tal, requiere de un alto nivel de capacitación del personal. Podría decirse entonces, que este tipo de análisis obtenidos manualmente, están clamando por la automatización. Laboratorios industriales y de química clínica se han ido automatizando considerablemente con el pasar de los años. Recientemente, los laboratorios de microbiología han visto aumentar sus niveles de automatización, por lo que se ha podido incrementar la carga de trabajo, al igual que las exigencias requeridas para obtener resultados confiables y precisos con mayor rapidez. El laboratorio de microbiología clínica totalmente automatizado es ya una realidad; sin embargo, por diversas razones, los laboratorios de microbiología de alimentos, se mantienen en la zaga del sector clínico en cuanto a la captación de los sistemas y equipos automatizados se refiere. No obstante, en la actualidad esta situación ha ido cambiando, promovida por las presiones comerciales y la adopción de nuevas metodologías de ensayo, los cuales resultan más adecuados para la automatización de los procedimientos tradicionales.

SONY DSCLos beneficios de la automatización de laboratorio son claros. El empleo de un gran número de personal altamente capacitado resulta costoso y la obtención de dicho personal se hace cada vez más difícil. Utilizar personal de alta capacidad profesional para llevar a cabo operaciones manuales repetitivas, necesarias en ensayos microbiológicos tradicionales (a menudo poco más que la monotonía), significa que se está subestimando al personal. La automatización puede eliminar gran parte de esa carga y le permite al operario concentrarse en la gestión del proceso, análisis, interpretación y notificación de resultados. Además, la automatización puede eliminar casi en su totalidad las probabilidades de error humano y ofrecer resultados más confiables en comparación con las pruebas que requieren una serie de “maniobras”, las cuales son vulnerables a dichos errores.

Las ventajas pueden ser obvias, pero eso no significa que todos los laboratorios de microbiología de alimentos se beneficiarán por igual de la adopción de sistemas automatizados. Por ejemplo, los pequeños laboratorios con variadas e impredecibles cargas de trabajo, requieren un nivel de flexibilidad en la operación, que en ocasiones, no justifica una inversión en la automatización del mismo. En general, los laboratorios más grandes con un alto rendimiento de la muestra y un menú limitado de métodos de prueba estándar son los más propensos a beneficiarse. Los laboratorios de microbiología alimentaria que consideren la adopción de tecnología, deben primero identificar oportunidades para la automatización de sus operaciones y luego analizar muy cuidadosamente las ventajas y desventajas potenciales, antes de la evaluación de los equipos para aprovechar esas oportunidades. La automatización requiere inversiones de capital considerables y los beneficios se deben demostrar para justificar el coste inicial.

Se recomienda que los laboratorios sigan un proceso estructurado para la identificación de oportunidades de automatización, como sigue:

1. Realizar un análisis completo del flujo de trabajo en el laboratorio, con la ayuda de diagramas de flujo detallados, para identificar los puntos limitantes en el proceso. La implementación de la tecnología automatizada en estos puntos, es probable que proporcionen los mayores beneficios. El análisis debe considerar toda la gama de ensayos efectuados, y también el grado de variación en la carga de trabajo del laboratorio.

2. Revisar el equipo disponible comercialmente, para determinar si hay una solución tecnológica para los puntos limitantes identificados. La pregunta que se debe hacer es: tendrá la automatización un impacto beneficioso sobre la eficiencia global del laboratorio?

3. Llevar a cabo un análisis detallado de cada posible solución costo-beneficio. Considere el capital probable y los gastos de funcionamiento, los beneficios de productividad cuantificados, las mejoras potenciales de la calidad, el impacto potencial sobre los niveles de dotación de personal, el retorno de la inversión y las cuestiones de acreditación o validación.

4. Elaborar una lista de soluciones que den beneficios reales y evaluar cada uno con mayor detalle, para determinar si pueden ser fácilmente asimilados en las operaciones existentes y planificadas en el laboratorio.